¿Qué ocurre si la gripe y el VRS se fusionan en un solo virus? Ahora ya lo sabemos

Por primera vez, los científicos han demostrado que dos virus respiratorios estacionales que circulan actualmente en los Estados Unidos (y hospitales con niños enfermos) pueden producir virus en las condiciones adecuadas. La investigación, dicen, no es motivo de preocupación, pero proporciona información interesante sobre cómo los virus aprenden nuevas estrategias.

El virus de la influenza A, que causa el resfriado común, y el virus sincitial respiratorio (VSR) son las principales causas de las enfermedades infantiles. Tanto el RSV como los virus de la influenza circulan juntos todos los años en otoño e invierno, y las personas a menudo se infectan con ambos virus. Los científicos saben que una sola especie de virus se puede formar durante un desajuste que combina genes de dos tipos de virus, pero nunca se encuentra.

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El virus puede ser más contagioso o puede infectar nuevas partes del cuerpo; puede ser más débil que su bacteria progenitora debido a desequilibrios evolutivos. Pero las características potenciales del híbrido gripe-RSV se desconocían hasta que los científicos lograron crear uno en un experimento.

“Esta es una demostración fascinante de cómo las bacterias pueden interactuar e interactuar entre sí”, dijo Olivier Schwartz, microbiólogo del Instituto Pasteur en París, Francia.

herencia

Muchos virus atacan el sistema respiratorio del cuerpo y más de un tipo de virus puede estar presente en el cuerpo al mismo tiempo. Uno de cada cinco bebés hospitalizados por infecciones respiratorias, por ejemplo, está infectado con dos virus diferentes, lo que permite que los virus compartan genes.

Los virus, que tienen diferentes combinaciones de fragmentos bacterianos que se forman sinérgicamente con dos o más virus relacionados, se han considerado durante mucho tiempo como un paso importante en la evolución de los virus. Por ejemplo, partes de los coronavirus bovinos pueden haber evolucionado a partir de los ancestros de la influenza C a través de una mezcla de este tipo.

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“Los virus toman genes de los organismos y entre sí”, dijo Jeremy Kamil, microbiólogo de la Universidad Estatal de Luisiana en Shreveport, EE. UU. “También obtenemos genes de bacterias”. Por ejemplo, se cree que el gen que compone la proteína llamada sincitina, que se encuentra en el útero, es un remanente de un virus que infectó a nuestros antepasados ​​mamíferos hace millones de años. Pero este tipo de intercambio genético es raro y ocurre lentamente en la escala de tiempo de la evolución.

Es difícil observar la formación de virus, como el de la influenza y el RSV, porque ambos virus deben estar presentes en la misma célula para formar un híbrido. Aunque más de un virus respiratorio puede infectar el cuerpo, los virus compiten por el dominio a nivel celular a través de algo llamado interferencia. Esto significa que, por lo general, solo un tipo de virus puede infectar una célula; y los estudios en ratones han confirmado que el RSV y la influenza compiten entre sí por la invasión y multiplicación celular. Esta competencia dificulta aún más la posibilidad de producir híbridos en la naturaleza. Pero no es posible.

Sinergia para la producción bacteriana

Para crear las condiciones adecuadas para que dos virus no relacionados se encuentren, los científicos británicos infectaron células pulmonares humanas en el laboratorio con virus de influenza A y RSV. “Hemos visto un pequeño número de bacterias combinar dos virus en él”, dijo Pablo Murcia, microbiólogo de la Universidad de Glasgow (Reino Unido) que dirigió el estudio.

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En estas células tratadas, los virus de la influenza y el RSV se fusionan para formar un nuevo virus en forma de botella en el que la región del RSV forma una base y el fragmento del virus de la influenza forma un cuello estrecho.

“Es una buena prueba de que puedes poner estos dos virus en la misma célula al mismo tiempo y producir células quiméricas”, dijo Kamil.

Los niveles bacterianos son capaces de infectar las células de las vías respiratorias inferiores, que no suelen ser el virus de la gripe. El virus híbrido pudo neutralizar los anticuerpos contra la gripe, pero los anticuerpos contra el RSV impidieron que el híbrido se propagara.

“La influenza usa estas cepas como una especie de caballo de Troya”, dijo Murcia, lo que les permite infectar organismos en un entorno que de otro modo no estaría relacionado con el virus.

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¿Es este híbrido una amenaza?

Murcia y Kamil se atreven a afirmar que la nueva generación de RSV-influenza no ha creado una enfermedad nueva y peligrosa. “No da miedo, es interesante y no debería sorprenderte”, dijo Kamil.

La mayoría de las personas ya tienen inmunidad contra el RSV y la influenza después de la infección en los primeros años de vida. Por lo tanto, el virus entre el RSV y la influenza no puede representar una amenaza al crear un virus que evade el sistema inmunológico. En cambio, son dos virus empaquetados en un sobre, dijo Murcia.

Además, hasta ahora solo se ha demostrado que el virus se produce en un tubo de ensayo en un entorno artificial. “Esta es una evidencia molecular importante de que los virus respiratorios pueden adaptarse”, dijo Dan Barouch, microbiólogo de la Escuela de Medicina de Harvard en los EE. UU. Pero no se sabe con qué frecuencia puede ocurrir.

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“El hecho de que lo estemos detectando ahora no significa que no haya sucedido todavía”, dijo Sarah Meskill, pediatra del Texas Children’s Hospital en EE. UU., que se especializa en el tratamiento de infecciones respiratorias virales. El trabajo de Meskill muestra que el RSV y la influenza no justifican atención hospitalaria adicional. “Ciertamente es posible que el RSV y la influenza hayan estado creando híbridos, pero clínicamente no es relevante hasta el punto de que necesitamos trabajar en ello”.

Además, en el caso de algunas enfermedades virales, los virus no aumentan el número de la enfermedad, aunque en algunos casos pueden aumentar el riesgo de desarrollar neumonía.

“Se necesita trabajo futuro para determinar la importancia y relevancia de este proceso en las personas con la enfermedad”, dijo Schwartz. Si el virus híbrido no se detiene o no proporciona una respuesta inmunológica, no seguirá creciendo, dijo.

Sin embargo, incluso con una pequeña posibilidad de que se encuentre el virus en un paciente con la enfermedad, el nuevo estudio proporciona evidencia de un método que los virus pueden usar para aprender a infectar diferentes virus. Por ejemplo, los híbridos de influenza y RSV pueden expandir el rango de células que el virus de la influenza por sí solo puede infectar (la nariz, la garganta y las vías respiratorias) para incluir células pulmonares, que a menudo son el objetivo del RSV.

“¿Con qué frecuencia sucede esto en la naturaleza? Tal vez no tan a menudo como tememos”, dijo Kamil. “Pero con miles de millones de personas y animales en el mundo, hay muchas veces que podría suceder”.

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