La misión Artemis I concluye con el amerizaje de la cápsula de Orion

(CNN)– La misión Artemis I, un vuelo de prueba no tripulado de 25 días y medio alrededor de la Luna destinado a allanar el camino para futuras misiones de astronautas, llega a su fin, y se espera que la nave espacial Orion de la NASA haga un chapoteo en el océano el domingo pasado.

La nave espacial completa la parte final de su viaje, acercándose a la gruesa capa interna de la atmósfera terrestre después de cruzar 239 000 millas (385 000 kilómetros) entre la Luna y la Tierra. Está programado para descender a las 12:40 p. m. ET este domingo en el Océano Pacífico frente a Baja California, México. La NASA transmitirá la cobertura en vivo del evento a partir de las 11 a. m. ET del domingo.

La cápsula de Orión estaba programada para aterrizar cerca de San Diego, pero funcionarios de la NASA dijeron el jueves que la lluvia, el viento y las grandes olas se habían trasladado a esa área y ya no cumplían con los criterios meteorológicos de la agencia espacial.

Esta última etapa será una de las más importantes y peligrosas de la misión.

“Todavía no estamos fuera de peligro. La próxima gran prueba es el escudo térmico”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, a CNN en una entrevista telefónica el jueves, refiriéndose a la barrera diseñada para proteger la cápsula de Orión de la insoportable física del reingreso a la atmósfera terrestre.

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La nave espacial viajará a unas 32 veces la velocidad del sonido (24 850 millas por hora o casi 40 000 kilómetros por hora) cuando golpee el aire, tan rápido que las ondas de compresión harán que el exterior del vehículo se caliente hasta aproximadamente 5.000. grados Fahrenheit (2.760 grados Celsius). El intenso calor también hará que las moléculas de aire se ionicen, creando una acumulación de plasma que se espera que provoque un apagón de cinco minutos y medio, según el director de vuelo de Artemis I, Judd Frieling.

A medida que la cápsula alcance unas 200.000 millas (322.000 kilómetros) sobre la superficie de la Tierra, realizará una maniobra de balanceo que la lanzará brevemente hacia arriba, como si saltara una roca sobre la superficie de un lago.

Hay algunas razones para probar la maniobra de salto.

“El salto de la puerta nos brinda una posición de aterrizaje constante que respalda la seguridad de los astronautas al permitir que los equipos en tierra coordinen mejor y más rápidamente los esfuerzos de recuperación”, dijo Joe Bomba, líder de ciencia aeronáutica aerotérmica de Lockheed Martin en Orion, en un comunicado. Lockheed es el contratista principal de la NASA para la nave espacial Orion.

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“Al dividir el calor y la fuerza del reingreso en dos eventos, saltar también tiene ventajas como la reducción de las fuerzas G a las que están sujetos los astronautas”, dice Lockheed, refiriéndose a las fuerzas aplastantes que experimentan los humanos durante los vuelos espaciales.

A medida que comienza su descenso final, la cápsula se ralentizará significativamente, perdiendo miles de millas por hora hasta que se despliegue su paracaídas. Para cuando caiga, Orión viajará a 20 millas por hora (32 kilómetros por hora).

Aunque no hay astronautas en esta misión de prueba, solo algunos maniquíes equipados para recopilar datos y un muñeco Snoopy, el jefe de la NASA, Nelson, enfatizó la importancia de demostrar que la cápsula puede regresar de manera segura.

La agencia espacial planea convertir las misiones lunares Artemis en un programa que enviará astronautas a Marte, un viaje que tendrá un proceso de reingreso mucho más rápido y audaz.

La cápsula de Orión captura una vista de la superficie de la luna, con la Tierra al fondo iluminada en forma de media luna por el sol. (Crédito: NASA)

A su regreso de esta misión, Orión habrá viajado aproximadamente 1,3 millones de millas (2 millones de kilómetros) en un camino circular hacia una órbita lunar distante, llevando la órbita más lejos que cualquier nave espacial diseñada para llevarla.

Un objetivo secundario de esta misión era que el Módulo de servicio Orion, un accesorio cilíndrico en la base de la nave espacial, desplegara 10 satélites pequeños. Pero al menos cuatro de esos satélites fallaron después de ser puestos en órbita, incluido un mini módulo de aterrizaje lunar desarrollado en Japón y una de las propias cargas útiles de la NASA destinada a ser uno de los primeros satélites pequeños en explorar el espacio interplanetario.

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En su viaje, la nave espacial tomó imágenes asombrosas de la Tierra y, durante dos vuelos de cerca, imágenes de la superficie de la luna y el “ascenso de la Tierra”.

Nelson dijo que si tuviera que calificar con letras la misión Artemis I hasta el momento, sería una A.

“No es un A-plus, sino porque esperamos que las cosas salgan mal. Y la buena noticia es que, cuando salen mal, la NASA sabe cómo arreglarlos”, dijo Nelson. Pero “si yo fuera maestro de escuela, le daría una A-plus”.

Si la misión Artemis I tiene éxito, la NASA se sumergirá en los datos recopilados en este vuelo y buscará elegir una tripulación para la misión Artemis II, que podría despegar en 2024.

Artemis II tendrá como objetivo enviar astronautas en una trayectoria similar a Artemis I, volando alrededor de la luna pero sin aterrizar en su superficie.

Se espera que la misión Artemis III, actualmente programada para un lanzamiento en 2025, vuelva a pisar la Luna, y los funcionarios de la NASA han dicho que incluirá a la primera mujer y la primera persona de color en lograr tal hito.

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