Hallan dos nuevos minerales en un meteorito de 15 toneladas métricas que impactó en África

(CNN)– Los científicos han identificado dos minerales nunca antes vistos en la Tierra en un meteorito que pesa 15,2 toneladas métricas.

Los minerales se encontraron en una pieza de 70 gramos del meteorito, que se descubrió en Somalia en 2020 y es el noveno meteorito más grande jamás encontrado, según un comunicado de prensa de la Universidad de Alberta.

Chris Herd, curador de la colección de meteoritos de la universidad, obtuvo muestras de la roca espacial para poder clasificarla. Mientras la examinaba, algo inusual le llamó la atención: algunas partes de la muestra no eran reconocibles bajo un microscopio.

Entonces, decidió buscar el consejo de Andrew Locock, jefe del Laboratorio de Electrónica de la Universidad, quien tiene experiencia en la descripción de nuevos minerales.

“El primer día que hizo un análisis, dijo: ‘Tienes al menos dos minerales nuevos allí'”, dijo Herd, profesor en el departamento de ciencias atmosféricas y terrestres de la universidad, en un comunicado.

“Eso fue increíble. La mayoría de las veces se necesita mucho más trabajo para decir que hay nuevos minerales”, dijo.

El nombre del mineral, ‘elaliita’, proviene del propio objeto espacial, el meteorito “El Ali”, porque se encontró cerca de la ciudad de El Ali, en el centro de Somalia.

Encontraron dos nuevos minerales en un meteorito que impactó en África.

Encontraron dos nuevos minerales en un meteorito que impactó en África.

Herd nombró al segundo mineral ‘elkinstonita’ en honor a Lindy Elkins-Tanton, vicepresidenta de la Iniciativa Interplant de la Universidad Estatal de Arizona. Elkins-Tanton también es profesora regente en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de esa universidad e investigadora principal de la próxima misión Psyche de la NASA, un viaje a un asteroide rico en metales que orbita el sol entre Marte y Júpiter, según la agencia espacial.

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“Lindy ha trabajado mucho sobre cómo se forman los núcleos de los planetas, cómo se forman estos núcleos de hierro y níquel, y nuestro análogo más cercano son los meteoritos de hierro”, dijo Herd. “Tenía sentido nombrar un mineral en su honor y así reconocer su contribución a la ciencia”.

La aprobación de los dos nuevos minerales por parte de la Asociación Mineralógica Internacional en noviembre de este año “muestra que el trabajo es sólido”, dijo Oliver Tschauner, minero y profesor investigador en el Departamento de Geociencias de la Universidad de Nevada, Las Vegas.

“Cada vez que encuentras un nuevo mineral, significa que las condiciones geológicas reales, la química de la roca, eran diferentes a las que se encontraban antes”, dijo Herd. “Eso es lo que hace que esto sea emocionante: este meteorito en particular contiene dos minerales que se describen oficialmente como nuevos para la ciencia”.

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El papel de los minerales creados en el laboratorio en el descubrimiento

La identificación rápida de Locock fue posible porque minerales similares se habían creado sintéticamente antes, y pudo hacer coincidir la composición de los minerales recién descubiertos con sus contrapartes artificiales, según un comunicado de la Universidad de Alberta.

“Los científicos de materiales hacen esto todo el tiempo”, dijo Alan Rubin, investigador de meteoritos y ex profesor asociado y geoquímico investigador en el Departamento de Ciencias de la Tierra, Planetarias y Espaciales de la Universidad de California, Los Ángeles. “Pueden crear nuevos compuestos, algunos solo para ver qué es físicamente posible con fines de investigación, y otros… dirán: ‘Estamos buscando un compuesto con ciertas propiedades para alguna aplicación práctica o comercial, como conductividad, alta voltaje o alta temperatura de fusión.

“Es casualidad que un investigador encuentre un mineral en un meteorito o una roca terrestre que no se conocía antes, y luego, a menudo, los científicos de materiales ya han creado el mismo compuesto”.

Ambos nuevos minerales son fosfatos de hierro, dijo Tschauner. Un fosfato es una sal o éster de ácido fosfórico.

“Los fosfatos en los meteoritos de hierro son productos secundarios: se forman por la oxidación de fosfuros… que son componentes raros de los meteoritos de hierro”, explicó por correo electrónico. “Así, los dos nuevos fosfatos nos hablan de los procesos de oxidación que tuvieron lugar en el material del meteorito. Queda por ver si la oxidación ocurrió en el espacio o en la Tierra después de la caída, pero que yo sepa, muchos de los fosfatos de meteoritos se formaron en el espacio. En cualquier caso, el agua fue probablemente el reactivo que causó la oxidación”.

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Los resultados se presentaron en noviembre en el Simposio sobre exploración espacial de la Universidad de Alberta. Las publicaciones “amplían nuestra perspectiva sobre los materiales naturales que se pueden encontrar y se pueden formar en el sistema solar”, dijo Rubin.

El meteorito El Ali que produjo los minerales parece haber sido enviado a China en busca de un comprador, dijo Herd.

Mientras tanto, los investigadores todavía están analizando los minerales, y posiblemente un tercero, para averiguar cuáles eran las condiciones en el meteorito cuando se formó la roca espacial. Y los minerales recién descubiertos podrían tener implicaciones emocionantes para el futuro, dijo.

“Cada vez que se llama a un nuevo material, los científicos de materiales también están interesados ​​debido a los usos potenciales en una amplia variedad de cosas en la sociedad”, dijo Herd.

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