El aire huele a vida en otros planetas


La comunidad científica cree que los datos del Telescopio Espacial James Webb (TEJW) ayudarán a determinar la habitabilidad de un grupo cercano de exoplanetas, según un experto de la NASA. Shawn Domagal-Goldman, astrobiólogo de la NASA, dijo que TEJW puede detectar la presencia de atmósferas en los planetas que orbitan la estrella TRAPPIST-1. Y si uno de estos mundos tiene la atmósfera adecuada, es posible que también puedan albergar vida.

Después de muchas décadas de escanear el cielo en busca de señales de radio y una lista cada vez mayor de exoplanetas, un nombre que describe cuerpos que orbitan alrededor de otras estrellas, los científicos hasta ahora no han encontrado evidencia de vida más allá de la Tierra.

EL SISTEMA TRAPPIST-1

anuncio publicitario

El sistema estelar TRAPPIST-1 es un grupo de al menos siete exoplanetas que orbitan una estrella enana ubicada a unos 40 años luz de nosotros y se cree que es el mejor candidato para albergar mundos potencialmente habitables.

Aunque las investigaciones preliminares indican que algunos de estos cuerpos son rocosos y posiblemente templados, no ha sido posible responder a una pregunta crucial: ¿tienen atmósferas o no?

La situación podría cambiar con TEJW, el telescopio espacial más poderoso lanzado por la NASA en diciembre de 2021. Equipado con una gran variedad de espejos que le permiten capturar la mayor cantidad de luz disponible, TEJW ha estado observando el cosmos para producir la imagen infrarroja más detallada jamás obtenida del espacio.

Also Read :  Otros dos testigos se desdicen y acusan al juez Penalva y el fiscal Subirán de manipular y guiar sus declaraciones

Y durante varias semanas de este proceso, el telescopio mantuvo su vista en TRAPPIST-1.

“En mi opinión, el hallazgo más interesante para todos sería determinar si estos planetas tienen atmósfera o no”, dice Domagal-Goldman. “[La atmósfera] Es fundamental para la habitabilidad. Sin embargo, la luna recibe tanta energía solar como la tierra. [nuestro satélite] no puede retener su atmósfera y por lo tanto no tiene mares ni biosfera”.

En contraste, los planetas TRAPPIST son lo suficientemente grandes como para retener sus atmósferas, ya que su mayor masa se traduce en una mayor gravedad. A pesar de esto, no se sabe si su estrella, TRAPPIST 1, ha soportado períodos de violencia de tal intensidad que sus ráfagas de radiación de alta energía han borrado esas atmósferas.

“Entonces, la primera pregunta a responder para determinar la habitabilidad de estos cuerpos es si tienen o no atmósferas. Y resulta que el Telescopio Espacial James Webb puede hacer esa observación muy fácilmente”, dijo Domagal-Goldman.

LA ESENCIA DE LA VIDA

Si se descubriera atmósfera en alguno de los planetas de TRAPPIST, la siguiente pregunta sería: ¿Cuál es su composición? Eso significa que los científicos dejarían de cuestionar si los planetas pueden sustentar vida y pasarían a preguntarse si realmente la sustentan o no.

Esta parte del proceso sería mucho más complicada, ya que implicaría mediciones detalladas de los planetas utilizando una técnica conocida como espectroscopia Doppler. [o de tránsito]. Esencialmente, los científicos usarían el TEJW para capturar la luz de la estrella enana cada vez que atravesara las atmósferas de su planeta.

Also Read :  INAUGURA DEL MAZO LA EXPOSICIÓN FOTOGRÁFICA "MUJERES EN CIENCIA EDOMÉX" EN EL PARQUE DE LA CIENCIA FUNDADORES DE TOLUCA

Y si la luz de las estrellas golpeara cualquier tipo de gas, como oxígeno, dióxido de carbono, vapor de agua o metano, dejaría un rastro revelador en la luz de TRAPPIST-1 que TEJW podría detectar.

“Buscaríamos el tipo de firmas biológicas que tenemos en la Tierra; es decir, el oxígeno y el ozono provienen de plantas y algas. Sería genial si pudiéramos encontrar estas firmas biológicas particulares, ya que rara vez son producidas por procesos no biológicos”, explica Domagal-Goldman.

Sin embargo, un problema potencial sería que incluso si la atmósfera del planeta fuera rica en oxígeno y ozono (el ozono es oxígeno atmosférico, pero con tres átomos de oxígeno en lugar de dos), ambos gases quedarían atrapados bajo una capa de nubes, lo que dificultaría mucho la observación. .

“Si estuviéramos hablando de un planeta habitable que produce mucho oxígeno, estaríamos hablando de un océano global. Eso significaría un ciclo del agua y una cubierta de nubes. Y si el planeta estuviera cubierto de nubes, bloquearía la atmósfera inferior, donde está todo el oxígeno”, advierte Domagal-Goldman.

EL SIGNIFICADO DEL METANO

Afortunadamente, los científicos tienen otro gas que también puede ser un signo revelador de vida: el metano, un gas producido por organismos vivos en la Tierra. De hecho, es tan abundante aquí que los científicos están buscando formas de evitar que las vacas lo emitan en grandes cantidades, ya que el metano es un gas de efecto invernadero muy importante.

Also Read :  Los leggings más vendidos de Decathlon para hacer pilates y otros deportes ahora por menos de 8 euros

Aún así, la presencia de metano en la atmósfera de otro planeta sería aún más emocionante, especialmente si se combinara con otros gases que promueven su descomposición.

“Cuando encontramos metano asociado con los gases que lo están destruyendo, y encontramos que esos gases se reponen, parece que el metano no solo está presente en la atmósfera, sino que se está acumulando extremadamente rápido”, informa Domagal-Goldman. “Si el metano se destruye rápidamente y se repone con la misma rapidez, esa reposición sería la firma biológica que estamos buscando”.

Nadie sabe cuándo habrá un gran descubrimiento en los planetas TRAPPIST-1. Pero con otros 20 años, TEJW tiene mucho tiempo para continuar con sus observaciones.

“Si alguien me hubiera preguntado hace ocho años, antes del descubrimiento de los planetas TRAPPIST-1, si haría este tipo de ciencia en un planeta así, habría dicho que era posible. Sin embargo, habría apagado mi entusiasmo, porque para eso necesitaríamos un telescopio casi perfecto y lentes adecuados”, continúa Domagal-Goldman. “Hoy sabemos que el Webb funciona casi a la perfección; y después de descubrir los planetas TRAPPIST, nos dimos cuenta de que eran los objetivos ideales”.

Domagal-Goldman concluyó: “Para la exploración de mundos potencialmente habitables durante los próximos cinco a 10 años, con TEJW o cualquier otra instalación, la pregunta u observación científica más importante es si los planetas TRAPPIST en la zona habitable tienen atmósferas”.



Source link